Las instalaciones nucleares en la Guerra Fría

Las instalaciones nucleares en la Guerra Fría

Siguiendo con la serie de artículos sobre la época de la Guerra Fría y después de haber visto la red de alerta (Aquí) los misiles ICBM (artículo Aquí ) y las armas submarinas nucleares (artículo Aquí), continuamos con las instalaciones usadas para el desarrollo, mantenimiento e investigación sobre una hipotética Tercera Guerra Mundial atómica que nunca se llegó a producir.

*EEUU

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– Laboratorio de Los Álamos (Nuevo México):

En Los Álamos se produjo el primer programa nuclear de los EEUU. Aquí  se diseñaron y fabricaron las primeras bombas atómicas bajo lo que fue llamado el “Proyecto Manhattan”. La investigación científica fue dirigida por el físico estadounidense Robert Oppenheimer. La bomba atómica fue probada el 16 de julio de 1945, cerca de Alamogordo, en Nuevo México, en lo que se conoció como “Prueba Trinity”. La bomba utilizada, llamada “Gadget”, causó una explosión equivalente a las 20.000 toneladas de TNT (20 Kilotones), una potencia superior a la esperada.

Izq. plano del Laboratorio de Los Álamos. Dcha. Instalaciones implicadas en el Proyecto Manhattan .

Todo esto culminó con el lanzamiento de las bombas nucleares sobre Japón. Little Boy (16 Kt.) fue soltada sobre Hiroshima el lunes 6 de agosto de 1945, seguida por la detonación de la bomba Fat Man (25 Kt.) el jueves 9 de agosto sobre Nagasaki. 105.000 y 120.000 personas murieron respectivamente y 130.000 resultaron heridas. Hasta la fecha, estos bombardeos constituyen los únicos ataques nucleares de la historia. Little Boy era un artefacto de implosión-fisión basado en Uranio 235. Fat Man y Gadget eran más complicadas, al estar compuestas por Plutonio 239, aunque también eran de implosión-fisión. La Prueba Trinity fue realizada para comprobar la viabilidad de los complicados sistemas de implosión con plutonio.

El laboratorio de Los Álamos durante la WWII.

Durante la Guerra Fría., Los Alamos era el laboratorio líder en la investigación, diseño, pruebas y producción de las cabezas nucleares de los misiles ICBM/SLBM, junto con los explosivos asociados a esas armas y sus detonadores. Hoy en día sigue en activo con unos 10.400 empleados.

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– Laboratorios Mound, Miamisburg (Ohio):

Fundados dentro del programa Manhattan para la producción de los detonadores de neutrones para las bombas de plutonio. Tambien producían componentes eléctricos y electrónicos asociados al disparo y detonación de las armas. Otra de sus funciones era el desmontaje de componentes de armas desmanteladas para refinar el tritio, que era enviado para su reutilización a Savannah River

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-Y-12 National Security Complex, Oak Ridge (Tennessee):

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Planta construida en 1943, dentro del Proyecto Manhattan. Su misión era obtener el uranio necesario para las bombas atómicas de los EEUU. Y-12 era el nombre en código del isotopo conseguido por la separación electromagnética del uranio enriquecido, usado por los primeros proyectos nucleares. Con los años, Oak Ridge fue el principal proveedor del explosivo nuclear (a base de uranio) de todas las armas americanas. También era el suministrador del combustible  para los reactores de los submarinos y portaaviones nucleares de la US Navy. En 1958 se produjo, en su complejo C1, una fisión de uranio enriquecido, con el resultado de ocho trabajadores contaminados radioactivamente. La planta tiene actualmente unos 4.600 trabajadores.

Izq. vista aerea del complejo Y-12 al lado del Lago Melton Hill. En el centro del complejo estaban las primeras instalaciones construidas. Dcha. complejo K 25, situado a un kilómetro del anterior y destinado a enriquecer uranio. Otras tres instalaciones dentro de Oak Ridge enriquecían uranio en diferentes proporciones. K 25 eras capaz de trabajar el uranio por tres sistemas diferentes: Difusión gaseosa, centrifugado del gas y difusión térmica.

-Reactores de Hanford (Washington):

Una serie de nueve reactores nucleares (tres de ellos fueron construidos dentro del programa Manhattan, los B, D y F) se levantaron al lado del Río Columbia, por la empresa Dupont, bajo mandato del General Groves, jefe del proyecto atómico americano. En Hanford se producía el plutonio para las armas nucleares, a partir de uranio 238 y 239, para obtener plutonio 239.  La instalación fue cerrada con el fin de la Guerra Fría. El reactor B, donde se produjo el plutonio para las bombas Fat Man y Trinity, se ha mantenido en pie como monumento nacional y se puede visitar.

Mapa con la ubicación de los reactores de Hanford. Dcha. El reactor B conservado en pie.

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La factoría de Hanford, al fondo los reactores donde se produjo el primer plutonio usado en las bombas arrojadas sobre Japón.

-Laboratorios de Lawrence Livermore (California):

Fueron fundados en 1952, dedicados a especializarse en cabezas nucleares, siendo un equivalente al laboratorio de Los Álamos. Estaban situados peligrosamente cerca de la Bahía de San Francisco y sus populosas ciudades. De sus laboratorios salieron las primeras cabezas nucleares para los SLBM (misiles lanzables desde submarinos) y las primeras cabezas múltiples (MIRV) para los ICBM.  Fueron los responsables de la producción de las cabezas ICBM W62 y W87; de la cabeza W84 usada por los misiles lanzables desde camión BGM 109 GLCM, usada también en los misiles crucero, lanzables desde bombarderos, AGM86 y BGM109 Tomahawk; la bomba nuclear del SAC/USAF B83-01 y el mantenimiento de la cabeza atómica W78, diseñada en Los Álamos, que equipaba a los ICBM Minuteman III.  Desde 1992 se dedica al mantenimiento y control de los arsenales nucleares de los EEUU, con sus 6.800 empleados.

La zona acotada por un gran perímetro de seguridad de los laboratorios. A la dcha. tres cabezas MIRV W-78, con su cono protector, de un misil Minuteman.

-Laboratorios de Sandia, en Nuevo México y California:

Estos laboratorios estaban divididos en dos sedes, una cerca de Albuquerque (Nuevo México) y otra en Livermore (California). El de Nuevo México surgió cerca de Los Álamos, durante la WWII, destinado a ensamblar, montar y probar las armas diseñadas y premontadas en Los Álamos, siendo bautizado, en 1948, como División Z. En 1965 se fundó el segundo laboratorio, próximo al de Livermore, para estar cercano a esta segunda factoría nuclear. Una de sus misiones secundarias fue la modernización de la bomba lanzable B61, de potencia variable entre 0´3 y 340 Kt. Al finalizar la Guerra Fría, en 1992, los dos laboratorios siguieron dedicándose a las mismas misiones, centrándose en la modernización del arsenal americano, contando con unos 10.700 empleados.

Izq. el laboratorio de Livermore, dcha. el laboratorio de Alburquerque.

-Planta Pantex, Amarillo (Texas):

Factoría militar creada durante la WWII para ensamblar munición, proyectiles de artillería y bombas de aviación. En 1951 comenzó a realizar el mismo trabajo con municiones nucleares y sus explosivos asociados, montando y desmontando las cabezas nucleares.

A partir de 1975 se convirtió en el único lugar donde se desarmaban y armaban los dispositivos atómicos americanos, almacenándose el plutonio desactivado en sus almacenes. En 1991, con el final de la Guerra Fría, paso a realizar el desmontaje de las cabezas nucleares de los arsenales afectados por la reducción de armamento. Dispone de 3.600 empleados.

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-Planta de Kansas City (Missouri):

Factoría fundada durante la WWII para la fabricación de motores de aviación destinados a los cazas de la US Navy. En 1949 se unió al programa nuclear produciendo todos los componentes mecánicos y electrónicos de los misiles ICBM/SLBM. Cualquier pieza no atómica era fabricada aquí. También era responsable de la reposición y mantenimiento de los niveles de repuestos para los arsenales nucleares. Su plantilla era de 2.500 personas.

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-Instalación de Savannah River (Carolina del Sur):

Situada cerca de Aiken, fue construida por Dupont Industries en 1950. Su misión era la producción de Tritio (único lugar en EEUU) y la separación y extracción de plutonio y uranio, a partir de productos irradiados por los reactores, a través de la planta PUREX. Del plutonio se obtenía carburante MOX (mixed oxide fuel) usado después como combustible en reactores nucleares. También se separaba uranio, para crear uranio bajo enriquecido. El tritio era usado como un acelerador en las reacciones de fusión nuclear de las cabezas nucleares de los misiles. El tritio se obtenía en seis reactores de agua pesada, siendo desactivado el último en 1988. La instalación fue cerrada con el final de la Guerra Fría, aunque se siguió usando para producir combustible MOX, llegando a contar con 12.000 empleados. Como curiosidad, en 1966, después del accidente de Palomares, la tierra contaminada, extraída del pequeño pueblo almeriense, fue cribada y tratada en esta factoría.

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– Factoría de Rocky Flats, Denver (Colorado):

Instalación de producción de componentes para las armas nucleares y disparadores de plutonio para las cabezas. Fue cerrada al termino de la Guerra Fría.

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– Factoría Fernald, Cincinnati (Ohio):

Planta dedicada a la transformación del uranio para ser usado en  cabezas nucleares y reactores. Disponía de nueve plantas independientes, cada una dedicada a un proceso de manufactura y transformación del uranio en diferentes productos: uranio tetrafluorado, trióxido de uranio y combustibles.

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– Factoría de difusión gaseosa de Paducah, (Kentucky):

Instalación dedicada a la producción de uranio enriquecido desde 1952, para su uso como combustible en los reactores nucleares de Oak Ridge.

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– Factoría de difusión gaseosa de Portsmouth, (Ohio):

Entró en funcionamiento en 1954, dedicándose a la producción de uranio enriquecido 235 para uso militar. Usaba uranio procedente de la factoría de Fernald y lo mejoraba entre un 3 y un 5% para su uso militar. También produjo combustible nuclear para instalaciones civiles.

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– Factoría de Pinellas/Young-Rainey Star Center, Largo (Florida):

Fundada en 1956 por General Electric para la manufactura de componentes electrónicos radioactivos para el arsenal nuclear americano. Desde 1995 es un polígono industrial civil de empresas de alta tecnología. Las aguas que rodean el lugar fueron contaminadas por la producción de materiales atómicos y limpiadas.

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Campos de pruebas del programa nuclear:

-Trinity/White Sands (Nuevo México):

Trinity fue la primera prueba de un arma nuclear por los Estados Unidos. Tuvo lugar el 16 de julio de 1945. La zona estaba situada a unos 480 Km. al sur del laboratorio de Los Álamos, en un paraje desértico y sin población en los alrededores. Fue la primera explosión atómica de la historia. La bomba detonada usaba como material fisionable el plutonio, al  igual que la lanzada sobre Nagasaki. El lugar de la explosión estaba dentro del Campo de Tiro de Alamogordo, en Nuevo México. El artefacto, llamado Gadget, fue detonado sobre una torre de 20 metros de altura. El 7 de mayo se habían explosionado 100 Tm. de TNT como prueba preliminar. La bomba Gadget fue montada en  el Rancho McDonald, lugar elegido como campo base para el experimento. Se construyeron tres búnkeres (a 9.100 m. del epicentro) para observar la detonación, situados al norte, al sur y al oeste (el hermano de Oppenheimer se situó en el búnker sur). Otros dos refugios acorazados, para los invitados, estaban situados a 17 y a 27 km. En este ultimo se encontraba el General Groves, jefe del proyecto, con Robert Oppenheimer, ingeniero jefe. Gadget produjo 20 Kt., una cantidad que no había sido cuantificada, ya que los propios científicos debatían sobre la potencia final  del artefacto de plutonio. Las apuestas variaban entre los 0 Kt. hasta la incineración de la atmósfera y la destrucción total del planeta.

Izq. Plano del campo de pruebas de Trinity. Dcha. Cráter producido por la primera explosión nuclear de la Historia de la humanidad. Debajo otra imagen más cercana del mismo lugar y del monolito conmemorativo sobre el lugar de la detonación.

 

 –El campo de tiro de Alamogordo se encuentra actualmente dentro del enorme poligono de pruebas de misiles del US Army de White Sands, una zona de 13.300 Km2 (181 x 74 km.), usada como zona de tiro para los misiles del Ejército de los EEUU.

Entrada al campo de pruebas de White Sands y Museo de Misiles.

En este lugar, además de Trinity, se probaron los misiles alemanes V-2 y la serie de misiles a.a Nike y Hawk. En el centro del polígono, en un gran lago salado cercano a Holloman, se realizaron entrenamientos de vuelo para los astronautas del Space Shuttle (una enorme pista de aterrizaje de 10 km. abandonada es el resto de aquella época). Al sur del gran campo se encuentra la Base Aérea de Holloman (donde se entrenan los operadores de drones de la USAF y antigua base de los F117 Stealth, ademas de un centro de vuelo alquilado por  la Luftwaffe alemana), la base de Fort Bliss (con su gran campo de maniobras de 4.400 Km2 )  y la Base Aérea de Biggs, adyacente a esta ultima, al lado de El Paso, en la frontera con México.

Izq. Un Mil Mi 24 soviético sometido a pruebas con misiles a.a. en el polígono de tiro. Dcha. Plano con la zona de caída de misiles de White Sands.

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Mapa de los campos de tiro de White Sands y de Fort Bliss.

En Fort Bliss se encontraba la escuela de armas a.a. del US Army, donde se imartían los cursos de sistemas a los aliados de la OTAN, entre ellos a un pequeño número de artilleros españoles. En el campo de maniobras de la base se encuentra Camp Mc Gregor, con 26 posiciones para el entrenamiento con misiles a.a. y Patriot (marcado como SAM 5 en el mapa). También dispone de campos de tiro para armas ligeras y  el aeródromo militar de Wilde Benton. Al noreste, en Orogrande, existe otro campo de tiro para misiles a.a. portátiles y c.c. ligeros (marcado como SAM 6). Un aeródromo militar sirve como auxilio a la base.

Dentro del Campo de White Sands se disponían tres campos de tiro de misiles. SAM 1 y SAM 2 cerca del centro de control principal del polígono, con un aeropuerto, hoy abandonado. La NASA tenía unas instalaciones de ensayo cerca de este lugar. En SAM 2 tuvieron lugar las pruebas con el primer misil V-2 alemán disparado en los EEUU.  SAM 3 estaba al norte, en Stallion, donde todavía sigue en uso su aeródromo y algunas instalaciones de seguimiento. En el centro del polígono se encontraban las zonas de caída de misiles y dos centros de control, Rodhes Canyon y Oscura, con sus respectivas pistas de vuelo, todavía activas. En North Oscura se encontraba otra estación de telemetría (en uso hoy en día) y posiciones de tiro. Un gran aeropuerto falso, representando una base soviética, al igual que los de Nevada, se encuentra en la zona de Pink Peak. Al este se situaba la zona de campamento de Red Canyon, hoy en ruinas y con su pista de vuelo en desuso.

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En las pistas de esta falsa base aérea soviética se pueden ver cazas y vehículos, obviamente de desguace.

En la entrada desde Las Cruces, se puede visitar el museo de misiles de White Sands. Aquí se encuentra la zona de administración y vida de la base. Al este se halla un polígono de tiro y un aeródromo. Dentro de esta instalación de tiro, la US Navy tiene también una zona de pruebas para sus misiles convencionales (Talos, Standard, Sparrow, sistemas AEGIS etc.) Curiosamente la zona de pruebas navales fue construida con forma de barco y es, oficialmente, un buque de la Armada bautizado como USS Desert Ship (LLS-1).

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La instalación de la US Navy LLS-1, oficialmente un buque de la Marina en pleno desierto de Nuevo México.

-Centro Nacional de Seguridad de Nevada:

Situado cerca de la ciudad de Las Vegas, contiguo a la Base Aérea de Nellis y  uno de los mayores campos de maniobras aéreas de la USAF. Es una gran zona deshabitada y cerrada para uso exclusivo militar. En Nevada se llevaban a cabo la mayoría de las pruebas nucleares americanas. Muchas de ellas eran pruebas subterráneas y los numerosos cráteres son testimonio de esos tiempos pasados.

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El área de pruebas está dividida en 30 zonas. Algunas albergan zonas de almacenamiento, otras de mantenimiento, alojamientos, seis aeródromos y las zonas de pruebas principales, muchas de ellas distinguibles por los grandes cráteres y montañas producidas por las explosiones en superficie y subterráneas. Las tres áreas de pruebas principales estaban situadas en:

-Yucca Flat (áreas 1 a 10), planicie donde se llevaron a cabo 739 test nucleares, la mayoría subterráneos. La potencia máxima usada en la zona fue de 500 Kt. Los test de mayor potencia se llevaron a cabo en las otras dos zonas (más montañosas) y más adecuadas para explosiones a mayor profundidad. Una pista aérea (Yucca airstrip), en desuso durante la Guerra Fría, se localiza al sur de la zona de pruebas, más allá, se sitúa otro de los aeródromos auxiliares (Desert Rock) y dos áreas residenciales (Camp Rock y Mercury).  Al este se situaba la zona de edificios desde donde se controlaban los test.

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Se pueden ver los cientos de cráteres en la zona de pruebas de Yucca Flat.

Vídeo de unas maniobras nucleares en la zona de Yucca Flat y Camp Desert Rock:

-Rainier Mesa (área 12). Cordal montañoso donde se realizaron 61 test nucleares subterráneos (uno con doble explosión) entre 1957 y 1992. Una red de túneles servía para depositar el artefacto y explosionarlo bajo tierra. Actualmente la zona es ocupada por un área residencial de la base.

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Ejercicio Desert Rock , en Rainier Mesa, durante 1951, destinado a entrenar y comprobar los efectos de una explosión atómica sobre tropas, vehículos e instalaciones de campaña (pozos, trincheras, búnkeres). La radiación no era considerada una amenaza en aquellos años, por lo que los soldados no llevaban equipos de protección.

-Pahute Mesa (áreas 19 y 20). Zona montañosa donde se explosionaron 85 artefactos nucleares subterráneos, tres de ellos (Boxcar, Benham y Handley) con una potencia mayor a 1 Megatón. En los cráteres del test Schooner se realizaron entrenamientos para los astronautas y su rover lunar, para las misiones  Apollo de la NASA. Al norte se encuentra el Aeropuerto Militar de Tonopah y un aeródromo auxiliar más pequeño (al sureste del anterior) llamado Mellan, utilizado durante la Segunda Guerra Mundial. Al este se halla el aeródromo de Keno, usado como zona de entrenamiento de aviones de transporte. Al sur se encuentra el aeródromo auxiliar militar de Pahute Mesa, empleado para mover el material para las antiguas pruebas.

La famosa Área 51 está situada dentro de este centro, dedicada a las pruebas de los aviones más secretos del arsenal americano. Situada en Groom Lake, un lago salado, la base dispone de siete pistas de vuelo (la mayor de 7.100 m.) y en ella se llevaron a cabo las pruebas secretas de los aviones de reconocimiento U-2, SR 71 Blackbird y del bombardero Stealth F117. También se comenta que en este lugar se guardan los restos del OVNI accidentado en Roswell en 1947. La ciudad de Roswell se encuentra a 1.111 Km. del Área 51.

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Después de 1992 dejaron de realizarse ensayos nucleares y toda la zona se ha convertido en el mayor campo de pruebas de explosivos convencionales de los EEUU. También se usan sus enormes instalaciones como almacenes y centros de mantenimiento de armamento.  Sus grandes polígonos de tiro se han convertido en depósitos para el plutonio de los misiles ICBM desactivados. Actualmente cuenta con unos 1.900 empleados.

-Base Aérea de Nellis (Nevada):

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Situada al noroeste de Las Vegas. Fue nombrada así en honor del piloto de P-47 teniente William Harrell Nellis, muerto en combate en la Segunda Guerra Mundial durante la Batalla de las Ardenas. Nellis sirve como base para el Campo de Pruebas y Entrenamiento de Nevada, una instalación de 21.000 km² (un área de 111 x 190 km., tan grande como Suiza). Algunas de las zonas del campo (por ejemplo la área 51) tienen prohibido el vuelo, incluso a los pilotos de la USAF. En esta base se realizan las famosas maniobras Red Flag, las más costosas y realistas de la OTAN. Durante la Guerra Fría, Nellis era la sede de los Escuadrones Agresores de la USAF, unidades equipadas con algunos aviones soviéticos capturados (o comprados de forma secreta) que combatían contra los cazas americanos usando tácticas del Pacto de Varsovia, para mejorar las capacidades de los aliados. Los Escuadrones 64 y 65 AGRS han usado cazas F5 Tiger II, F15 y F16 camuflados como aviones soviéticos, imitando a los MIG 21 y MIG 29/SU 27. Las Red Flag (combates aire-aire) suelen realizarse cinco veces al año, junto a diez ejercicios Green Flag (de ataque a tierra en conjunción con el US Army y su artillería a.a.). Estos entrenamientos fueron creados en 1975, después de estudiar la pésima actuación de la USAF en Vietnam, donde se alcanzó  una proporción de perdidas en combate aéreo de 1 a 1. Se llegó a la conclusión que se habían perdido cualidades en enfrentamientos aéreos cercanos y envolventes (a causa del uso de misiles de largo alcance) y que eran necesarias 10 misiones de combate para conseguir la experiencia suficiente y tener mayores posibilidades de supervivencia…Red Flag buscaba realizar esas diez misiones antes de partir al combate, dando una experiencia realista e inmersiva a los pilotos. Los múltiples accidentes durante los primeros entrenamientos dieron testimonio del empeño con el que se empleaban los duros instructores, que usaban tácticas de vuelo soviéticas.

Cazas de los Escuadrones Agresores basados en Nellis AFB, F15, F 16 y F 5 Tiger II.

Algunos de los aparatos de origen soviético usados en Nevada por la USAF para pruebas de vuelo y combate a lo largo de los años. Su procedencia era a través de terceros países que los habían usado, por compra a proveedores de armas “discutibles” o cedidos por Israel después de su captura en alguna de las múltiples guerras contra sus vecinos árabes. En las imágenes de Richard Seaman podemos ver Mig 17, Mig 23, Mig 29, Mil Mi 14, Mil Mi 24 y SU 7

La US Navy mantiene un campo de vuelo y un área de entrenamiento al noroeste de la zona de vuelo de Nevada, en NAS Fallon, sede del programa de entrenamiento avanzado TOP GUN (similar a Red Flag) desde 1996 (antes en NAS Miramar), que también usa las zonas de vuelo de Nellis. El curso TOPGUN dura nueve semanas y también tiene apartados para controladores aéreos y operadores de radar E2C Hawkeye.

Dentro del polígono de tiro de Nellis, al sur, se encuentra la Base Aérea de Creech, donde se asienta la escuela de seguridad de bases de la Fuerza Aérea y el centro de control y vuelo, desde donde se pilotan los drones de la USAF (Predator y Reaper) en sus misiones a lo largo del mundo.

Al este, entre las Montañas Black y Stonewell, se sitúan dos grandes aeródromos falsos, usados para el entrenamiento de los pilotos de ataque al suelo. Estas dos superficies representaban hipotéticos campos de vuelo soviéticos de la antigua URSS. El situado más al norte es una réplica a escala real de la Base Aérea Soviética de Juterbog (hoy abandonada en la antigua RDA). Esta zona del polígono suele emplearse para la practica de ataque al suelo por las aeronaves. Sistemas de radar imitan el comportamiento y los enganches de misiles a.a. soviéticos, así como perturbaciones electrónicas para dar mayor realismo a los ejercicios.

Los dos aeródromos soviéticos de entrenamiento dentro del polígono de Nevada/Nellis. A la izquierda el que representa la antigua base soviética en la RDA. Aviones de desguace están diseminados por las dos falsas instalaciones.

-Base Aérea de Vandenberg (California):

Fundada durante la Segunda Guerra Mundial como Base Cooke del US Army para el entrenamiento en campo abierto de divisiones acorazadas y de infantería. 400 unidades pasaron por esta zona de entrenamiento durante la WWII. También fue usado como campo de prisioneros de guerra alemanes e italianos, donde hoy en día se levanta la Penitenciaría Federal de Lompoc.

En 1956 la USAF pasó a ser la usuaria de Cooke, rebautizando la base como Vandenberg y usándola como campo de pruebas y lanzamiento de misiles. Todos los ICBM americanos se han probado en estas instalaciones y aquí se han construido y estudiado los silos imagen para las posteriores bases definitivas de misiles. En Vandenberg se ubicaba el Ala Espacial 30 de la USAF, responsable del lanzamiento de todos los satélites militares americanos. La base también fue usada durante el proyecto del Space Shuttle, disponiéndose de una torre de lanzamiento para el transbordador. Dado el aislamiento de la zona y la posibilidad de usar el Océano Pacifico para pruebas de disparo, Vandenberg ha sido el principal polígono de misiles de la USAF y la US Navy. Esta última tenía un campo de pruebas en Point Anguello (hoy en día integrado en la Base Aérea) y otro en Point Mugu (a 80 km. al sur, cerca de Santa Mónica).

 

-Lugares de pruebas atómicas en el Océano Pacifico: Los EEUU realizaron pruebas atómicas en diferentes atolones del Océano Pacifico, algunas en superficie, otras subterráneas y unas sumergidas. Francia y Reino Unido también llevaron a cabo sus  ensayos atómicos en esta zona del mundo. Francia uso la Polinesia Francesa (Fangataufa y Mururoa) y también el desierto de Argelia. Reino Unido realizó ensayos en el desierto australiano (Emu Field y Maralinga), en Montebello Islands y en la Isla Malden (Kirimati).

–Isla Amchitka, en las Aleutianas (Alaska): Estas islas fueron usadas como aeródromos durante la WWII. Tres bases fueron construidas y usadas hasta los años 60 como pistas de apoyo del SAC (fuerzas de ataque nuclear de la USAF). Más adelante, la isla fue utilizada  como campo de pruebas para tres explosiones atómicas, a partir de 1965 (Long Shot, Milrow y Cannikin). La última fue la mayor explosión subterránea de los EEUU, con una potencia de 5 Megatones, en 1971. La detonación se produjo a una profundidad de 1.500 m., levantó el terreno 1,5 m. y desató mil movimientos sísmicos durante el mes siguiente, el mayor de ellos de 6,8º en la escala de Ritcher. Hoy en día la zona está abandonada y las tres bases aéreas yacen congeladas por el hielo invernal.

–Atolón de Johnston (EEUU): Este grupo de cuatro islas fue usado como base naval para submarinos e hidroaviones durante la WWII. También sirvió como base auxiliar para los bombarderos B-24 y B 29 que se dirigían a Japón durante las campañas de bombardeo aéreo. En la isla principal se construyó una gran base aérea y naval, que más adelante fue usada para controlar 12 pruebas atómicas de explosión aérea, entre 1958 y 1975. En junio de 1962 se produjo una explosión, en vuelo, a 10 km. de altura, de un misil ICBM Thor (el primer misil balístico operativo americano), que contaminó parte de la isla Sand (donde estaba instalada una estación de comunicaciones LORAN A, trasladada desde Johnston y más adelante una LORAN C). En julio otro misil Thor explosionó en su rampa de lanzamiento, contaminando parte de Johnston con su plutonio.  En los años 70 la isla fue usada como lugar de pruebas para agentes de guerra biológica y como almacén del Agente  Naranja sobrante de la Guerra de Vietnam. En 2005 fue desmilitarizada y, en teoría,  toda la isla fue descontaminada.

Izq. Isla Johnston en 1962, con su forma característica de un gran portaaviones. En la esquina frontal derecha de la imagen se encontraban los laboratorios y almacenes de armas y productos químicos. Dcha. Isla Sand con la gran antena del sistema LORAN C, en el otro pequeño islote se encontraba la zona de vida y la antena LORAN A. Al fondo se puede observar el aeropuerto de Johnston.

— Atolón de Bikini (Islas Marshall): Ubicado en la República de las Islas Marshall, al este de  Filipinas y al noreste de Papúa Nueva Guinea. Desde 1529 las islas pertenecían a España, pero fueron vendidas a Alemania en 1899 (después del Desastre de 1898), junto con los archipiélagos de Las Marianas, Las Palau y Las Carolinas. En este lugar los EEUU realizaron 23 pruebas nucleares. Dentro de la laguna del atolón se llevaron a cabo las explosiones.

Aquí tuvo lugar el segundo test atómico de los EEUU (después del fin la guerra mundial), bautizado como Crossroads. Fueron dos  detonaciones: Una explosión aérea de una bomba bautizada “Gilda”, lanzada desde un B29 y otro test subacuático apodado Baker. Las dos bombas tenían 23 Kt. de potencia. El objetivo del test era estudiar como afectaba una explosión atómica a una flota de combate. Para ello se anclaron 95 buques, excedentes de guerra, equipados con aviones, combustible, aparatos de medición y animales vivos (200 cerdos, 204 cabras, 200 ratones y 5.000 ratas e insectos). Los buques más reseñables eran dos portaaviones, cuatro acorazados, dos cruceros, 11 destructores, 8 submarinos, numerosos cargueros Liberty y buques anfibios. La bomba se desvió 700 metros de su objetivo central (el acorazado Nevada, veterano de Pearl Harbour) resultando hundidos cinco buques menores y seriamente dañados otros 14 (entre ellos los portaaviones Saratoga e Independence, los acorazados Nevada y Arkansas y los cruceros Salt Lake y Pensacola), todos ellos en un radio de 900 m., excepto el Saratoga, más alejado. El acorazado japonés Nagato (buque de mando del ataque a Pearl Harbour) había sido situado cerca del epicentro, para que se hundiera rápidamente, pero sobrevivió a la detonación. Un 35% de los animales murieron a raíz de la radiación (15% a causa de la explosión inmediata). Se llegó a la conclusión que cualquier buque a menos de una milla del epicentro habría perdido a toda su tripulación, a pesar de estar acorazado, como el Nevada, que recibió 1000 rems en sus compartimentos más protegidos y 10.000 rems en sus torres.

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La segunda prueba, llamada Baker, consistía en detonar una bomba de igual potencia que la anterior, suspendida a 27 m. de profundidad de una barcaza de desembarco (de la que no quedó nada). En este caso la explosión se llevó a nueve buques de gran porte, entre ellos al acorazado Nagato (por fin), al Arkansas y al Saratoga.  El crucero alemán Prinz Eugen resistió la explosión, pero fue dañado y contaminadao seriamente, al igual que la mayoría de buques, siendo remolcado y hundido en el Atolón de Kwajalein, junto a otros barcos. La columna de agua producida alcanzó una altura de 1.600 m. por 610 m. de diámetro, elevando verticalmente al acorazado Arkansas (veterano del Desembarco de Normandía).  La detonación produjo nueve olas de 5 metros de altura, que alcanzaron tierra firme en Bikini.  La mayoría de animales fallecieron a raíz de esta explosión y la contaminación radioactiva fue mucho mayor de la prevista. Los marinos (la mayoría veteranos de guerra a punto de licenciarse) fueron incapaces de descontaminar los buques supervivientes (parte del ejercicio era desarrollar técnicas de limpieza adecuadas), irradiándose las tripulaciones al actuar sin trajes de protección (no usados en aquellos años). Se calcula que los marineros presentes en la zona perdieron, de media, tres meses de vida y el porcentaje de fallecimientos se incrementó en un 5,7% respecto a otros veteranos de la guerra. Se calculó que una explosión del tamaño de Baker, sobre una flota de 100 buques, habría provocado la muerte de unos 30.000 marinos.

Izq. La explosión Baker. Se pueden observar los buques alrededor del hongo atómico y la ola que sale sobre el agua a la velocidad del sonido. Dcha. Imagen más cercana del mismo hongo. Dentro de él, a su derecha, se puede ver la gran sombra del acorazado Arkansas levantado en el aire verticalmente.

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Otra imagen de la explosión Baker, donde se observa al Arkansas totalmente vertical. 

En 1954, se realizó la Operación Castle, una serie de siete detonaciones atómicas (una de ellas en la Isla Eberiru, Enewetak). El test Bravo, parte del programa Castle, fue la explosión nuclear más potente que ha realizado los EEUU. Consistió en una detonación terrestre en la Isla Namu, de un arma de fusión de hidrógeno, con una potencia de 15 Megatones. Su radioactividad afectó a los atolones cercanos, donde se encontraban los habitantes evacuados de Bikini y los soldados de guarnición.

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Dcha. La explosión Bravo. Izq. arriba, búnker de control a 2.286 m. del lugar de la detonación, al que estaba conectado por la carretera artificial de la imagen. Izq. abajo, isla Namu en la actualidad donde todavía se aprecian restos de la carretera y del cráter de la bomba en el agua. 

–Cercano a Bikini se halla el Atolón de Kwajalein, el mayor atolón de coral del mundo, con 97 islas. Aquí se situaban las zonas de control y residencia para las pruebas atómicas de Enewetak y Bikini. Durante la WWII fue ocupado por los japoneses, que construyeron un aeródromo y una base naval en la isla de Kwajalein. Los EEUU invadieron el atolón, después de la Batalla de Tarawa, atacando Kwajalein y Roi-Namur. Los asaltantes habían aprendido las lecciones de Tarawa y usaron los tractores anfibios LVT-4 para superar las barreras de coral y atacar las dos islas desde el lago interior del atolón. Las defensas japonesas (unos 8.000 soldados) fueron sorprendidas y aniquiladas (en Kwajalein solamente hubo 166 supervivientes y en Roi-Namur 87). Los americanos tuvieron unos 600 fallecidos. Después de esta batalla las defensas japonesas pasaron a situarse en profundidad (como en Guam o Peleliu). Los EEUU construyeron un aeródromo en Roi-Namur y potenciaron el construido por los nipones, para ser usado por bombarderos B24 y cazas P38. Más adelante se montaron instalaciones de control y zonas de lanzamiento de misiles a.a. y de los programas anti-misil balístico (fracasados) Sprint, Spartan y Nike Zeus, en los islotes de Illeginni y Meck. Hoy en día, en Kwajalein, se sitúa una de las cuatro estaciones de comunicaciones con los satélites del sistema GPS (en origen un proyecto militar de posicionamiento para los submarinos balísticos). Las otras tres estaciones están en la Isla de Diego García, la Isla de Ascensión y en Cabo Cañaveral, con el centro de control principal en la base aérea de la USAF de Schriever (Colorado). En Roi-Namur la agencia de investigación militar DARPA realizó un programa de detección de cabezas nucleares múltiples (para distinguir las reales de los señuelos) antes que entraran en la atmósfera, para poder combatirlas con sistemas anti-misiles. Actualmente, todo el atolón, es el Campo de Pruebas Militar Ronald Reagan, usado para experimentar con misiles. En las islas de Kwajalein, Roi-Namur, Illeginni y Gagan se ubicaron estaciones de telemetría para el seguimiento de los lanzamientos.

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Isla de Kwajalein con su base aérea.  Al suroeste del final de la pista de vuelo se encuentra la estación de control del sistema GPS.

Roi Namur con su pista de vuelo e instalaciones de descanso para los soldados del atolón. La antigua estación de radar de DARPA, a la izq., ha sido reformada para el seguimiento de los misiles testados en la zona de pruebas.

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El crucero alemán Prinz Eugen hundido en el atolón, junto a otros muchos buques usados en las pruebas nucleares.

— Atolón de Enewetak (Islas Marshall): Islas situadas al oeste de las Bikini. Fueron descubiertas Álvaro de Saavedra en 1529, que las bautizó como “Los Jardines”. Durante la WWII los japoneses usaban un pequeño aeródromo en la isla Enjebi (al norte del atolón) y una base de hidroaviones en la isla Parry (anexa a Enewetak).  Durante la batalla para conquistar la isla (febrero de 1944) los Marines y soldados del US Army sufrieron 390 muertos y 879 heridos, mientras que la guarnición de Infantes de Marina japoneses tuvo 3.380 muertos y 105 prisioneros, de un total de 3.500 soldados. Los dos focos de lucha principales fueron los islotes de Enjebi y Enewetack. Este último fue transformado en la principal base de apoyo de la US Navy en el Pacifico durante la guerra, llegando a tener atracados unos 450 buques por día.

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El atolón fue utilizado, en la posguerra, para 43 test nucleares, entre 1948 y 1958. En uno de ellos, en 1952, se detonó el artefacto Ivy Mike (la primera bomba de hidrógeno de fusión) con una potencia de 10,4 megatones, que volatilizó la isla Elugelab, que desapareció de la faz de la tierra. Como novedad, para controlar la explosión, se usaron unos 20 bombarderos B17 transformados en drones de control remoto. En 1954 se detonó otra bomba de hidrogeno de 1,4 Mt. que acabó de destrozar la isla adyacente a Eugelab, llamada Bogairikk, también desaparecida hoy en día.

Con el fin de los ensayos nucleares, el atolón fue limpiado a finales de los 70. Todo el material radioactivo y la tierra contaminada recogida fue enterrado en el cráter producido por un test de 1958, llamado Cactus (18 Kt. de potencia), en la superficie del islote de Runit. Una cubierta de cemento armado de 46 cm. de grosor, cubre el agujero de 9 metros de profundidad por 110 metros de anchura.

Dcha. La isla Runit con dos enormes cráteres. El inferior fue rellenado con los residuos nucleares y tapado con una gran losa circular de cemento, que podemos ver en la imagen de la izquierda. Algunos navegantes ocasionales, que se acercan a esta deshabitada isla suelen sacarse fotos encima de la losa atómica…un recuerdo radioactivamente perdurable.

— Atolón de Kiritimati (Kiribati): Está ubicado  sobre la línea del Ecuador, en el grupo de islas conocido como Line Islands, una parte de los 33 atolones que forman Kiribati. Kiritimati fue descubierta por el español Hernando de Grijalva en  1537. El 24 de diciembre de 1777,  el Capitán James Cook, que pasaba por allí, la bautizó como Isla Christmas (Navidad). El atolón, llamado Acea en los mapas españoles, fue vendido a los alemanes como parte de Las Carolinas, aunque no figuraba en el tratado de venta y todavía hoy podría ser propiedad española si algún gobierno se dignara a reclamarlo…una curiosidad histórica más que otra cosa.

Durante la WWII los EEUU construyeron una estación de radio y un aeródromo auxiliar en la isla. Aquí se realizaron 22 pruebas nucleares por los EEUU entre 1962 y 1963. Los británicos llevaron a cabo ocho desde 1957 hasta 1969, entre ellas su primera bomba de hidrógeno. La antigua base militar se encontraba donde hoy se levanta el Hotel Capitán Cook y el aeropuerto Cassidy, al norte de la isla.

Dcha. Una de las explosiones atómicas, en este caso británica.

 

*URSS

-INSTALACIONES DE DESARROLLO ATOMICO MILITAR:

Después de los bombardeos nucleares sobre Japón, Stalin decidió impulsar la investigación y el desarrollo de sus propias armas atómicas. Se designó a la Academia de Ciencias como cabeza del programa y al fisico Igor Kurchatov como jefe del proyecto. Otros científicos implicados fueron: Yuli Khariton, Yakov Zeldovich, Abram Fedorovich Ioffe, Georgii Flyorov y el futuro disidente y diseñador de la bomba H soviética, Andrei Sakharov.  Muchos de los primeros avances fueron facilitados por los datos conseguidos por el espionaje soviético (GRU/inteligencia militar y Directorio Exterior del KGB) a través de agentes en el Reino Unido y los EEUU.

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-Laboratorio Nº 2 (Instituto Kurchatov) de la Academia de Ciencias (Moscú): Situado al noroeste de la ciudad, en la Plaza Kurchatova. En esta instalación secreta en la capital soviética, fundada en 1943,  se construyó el primer reactor nuclear europeo, llamado F-1, en diciembre de 1946, para producir el material atómico para las bombas soviéticas. El uranio usado para el reactor había sido capturado a los alemanes y procedía del Congo Belga. Los alemanes habían conseguido, a su vez, este uranio en Bélgica, en 1940. Esta instalación ha sido la encargada del diseño de toda la parte nuclear del arsenal soviético hasta el fin de la Guerra Fría.

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-Instituto de Tecnología Termal de Moscú: Al norte de Moscú, en la zona de Berezovaya Alleya. Dedicado al diseño y desarrollo de los misiles ICBM durante la Guerra Fría.

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-Okb-1, Koroliov Bureau: Al oeste de Moscú, en Rayon Filevskiy Park. Centro de diseño, producción y desarrollo de misiles ICBM durante la Guerra Fría, liderado por Serguéi Koroliov (también transcrito como Korolev). Parte del gabinete de diseño había comenzado en el Instituto NII-88 en el barrio de Podlipki, al noreste de Moscú. En estas instalaciones se producían también partes de los misiles. Fue el lugar donde se diseñó el Sputnik 1 y gran parte del programa espacial soviético.

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– OKB-52, NPO Mashinostroyeniya (Moscú): Situado al este de la capital, en Reutov. Centro de diseño y desarrollo de misiles ICBM durante la Guerra Fría. Fue dirigido por Vladimir Chelomei, principal rival de Koroliov. El laboratorio se dedicó también al diseño de misiles antibuque y vehículos espaciales.

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-Ciudades secretas: Los soviéticos decidieron distribuir los centros de desarrollo, producción y montaje (al igual que los EEUU) en diferentes lugares, poco habitados, de la URSS. Eran ciudades secretas, bautizadas con un nombre en clave (que a veces no se correspondía con su verdadera ubicación), de acceso restringido y objetivo de los vuelos espía americanos. Eran grandes bases militares con aeródromos, accesos por ferrocarril, con toda la población y la guarnición residiendo dentro del recinto. Estos residentes eran parte de la élite proletaria del país (científicos escogidos, obreros cualificados y sus respectivas familias). Existían 44 de estas ciudades, con todas las comodidades que podía brindar el comunismo soviético (escuelas, piscinas, gimnasios, economatos, etc.) Eran un reducto donde las tiendas estaban surtidas y no existía escasez ni racionamiento de productos…se describen como lo más parecido al ideal comunista que debería haber reinado en todo el país. En cambio el movimiento de personas estaba restringido, no se permitían visitas y durante las vacaciones no solía autorizarse la salida del recinto.  Algunas estaban dedicadas a la producción de minerales estratégicos, otras a las armas biológicas o químicas, factorías de armas especiales o  carros de combate  y, finalmente,  las dedicadas al mundo del armamento nuclear, que son las que nos interesan ahora:

–Arzamas-16: Actualmente llamada Sarov y establecida en 1946. Se dedicaba al diseño e investigación de las armas y al ensamblado de las cabezas nucleares.

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–Sverdlovsk-44: Actualmente llamada Novouralsk y establecida en 1946. Se dedicaba a enriquecer el uranio para uso militar.

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–Chelyabinsk-40 (después codificada como 65): Actualmente llamada Ozyorsk. Fundada en 1947. Se dedicaba a la producción de Plutonio y la fabricación de componentes para los misiles. En 1960 fue el ultimo objetivo fotografiado por el U-2 de Gary Powers, antes de su derribo por un misil a.a. S-75 Dvine (SA-2 Guideline), disparado por una batería cercana a Kosulino.

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–Sverdlovsk-45: Actualmente llamada Lesnoy y fundada en 1947. Se dedicaba a enriquecer el uranio para uso militar y al montaje de cabezas nucleares para los misiles.

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–Tomsk-7: Actualmente llamada Seversk y establecida en 1949. Se dedicaba a enriquecer el uranio para uso militar    y la fabricación de componentes para los misiles.

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–Krasnoyarsk-26: Actualmente llamada Zheleznogorsk y fundada en 1950. Se dedicaba a la producción de plutonio.

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–Zlatoust-36: Actualmente llamada Tryokhgorny y establecida en 1952. Se dedicaba al ensamblado de las cabezas nucleares para los misiles ICBM.

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–Penza-19: Actualmente llamada Zarechny  y fundada en 1955. Se dedicaba al montaje y ensamblado de cabezas nucleares.

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–Krasnoyarsk-45: Actualmente llamada Zelenogorsk y establecida en 1956. Se dedicaba a enriquecer el uranio para uso militar.

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–Chelyabinsk-70: Actualmente llamada Snezhinsk y fundada en 1957. Estaba situada en las cercanías de otra ciudad secreta, Chelyabinsk-40.  Dedicada al diseño e investigación de armas atómicas.

 

-CAMPOS DE PRUEBAS ATÓMICOS DE LA URSS:

–Campo de tiro de Semipalátinsk (Kazajistán): En estas grandes planicies se llevaron a cabo 456 test atómicos entre 1949 y 1989. La entrada principal, con una base aérea y la estación de ferrocarril, estaba cerca de la población de Chagan. El 29 de agosto de 1949 se llevó a cabo la primera prueba nuclear soviética (cinco años antes de lo previsto por los EEUU), explosionando el proyecto First Lightning, una bomba de plutonio con una potencia de 22 Kt. y un diseño similar a la Fat Man americana.

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Primera bomba atómica soviética, apodada Big Joe por los americanos.

Fue el principal polígono de pruebas soviético donde se realizaron test de detonación aérea y subterráneos. Durante la Guerra Fría era uno de los objetivos de los vuelos espía de los U-2 y los SR-71. Se sospechaba que en una instalación del polígono se desarrollaba un arma de partículas atómica. Al final, con la caída de la URSS, se descubrió que, en realidad, era una planta de investigación para motores de propulsión nuclear (para su uso en cohetes o misiles), similares a los NERVA americanos, que nunca llegaron a desarrollarse. Hoy en día, los restos del plutonio radioactivo y la tierra contaminada han sido enterrados dentro de túneles, en las montañas de la zona, en una colaboración entre los EEUU y Rusia.

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— Nueva Zembla (Rusia): En el Ártico, es un archipiélago que separa el Mar de Barents del Mar de Kara. En total se realizaron 224 pruebas nucleares. La URSS buscaba una zona de ensayos para poder realizar detonaciones atómicas sobre una flota de guerra (como los realizados por los EEUU en 1946) y  recomendó que el polígono de pruebas se ubicara en el campamento de Belushya, en la base aérea de Rogachevo, isla sur de Nueva Zembla, y que Guba Chyornaya se utilizara como un campo de batalla terrestre para los mismos fines. El 17 de septiembre de 1954 las islas fueron designadas como “Sitio de Pruebas de Nueva Zembla”. El archipiélago fue dividido en tres zonas principales:

 La “Zona A“, Chyornaya Guba (Bahía Negra), en la isla sur, fue usada entre 1955 y 1962 y de nuevo entre 1972 y 1975.

 La “Zona B”, Matochkin Shar (Zona norte), ubicada en el estrecho, fue usada para pruebas subterráneas entre 1964 y 1990.

La “Zona C” o “D-II SIPNZ”, ubicada en la península de Sujoy No,  en la isla norte, fue usada entre  1958 y 1961. En 1961, se detonó aquí la bomba “Tsar Bomba” o Bomba del Zar, la más potente jamás explosionada, con una potencia de 50 Megatones. La bomba  fue detonada el 30 de octubre. Fue lanzada por un bombardero  Tupolev Tu-95 modificado y repintado con una pintura especial, blanca y altamente reflectante, para que la onda de choque térmica posterior no le afectase. Fue pilotado por el mayor Andréi Durnóvtsev, que soltó la bomba a las 11:30h. desde una altitud de 10.500 m. Explotaría tres minutos después, al alcanzar una altitud de 4.000 m. La altitud real sobre el nivel del mar fue de 4.200 m.

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La explosión atómica y el hongo de la Bomba del Zar sobre Nueva Zembla. Arriba comparación de los hongos producidos por las explosiones más potentes de la Historia y una imagen del TU-95 con la bomba antes de su lanzamiento.

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Existían también zonas menores, como la bahía Mityushija (en Sujoy Nos) y Belushya o “Zona sur” y también bases aéreas y campos de pruebas de misiles. Además, se realizaron ensayos en otras partes de la isla, fuera de las zonas ya nombradas (el territorio oficial del polígono de pruebas ocupaba más de la mitad del territorio del archipiélago).

–Kasputin Yar (Astrakhan): Esta gran base de pruebas es la  equivalente a la de Vandenberg en los EEUU. Está situada a unos 100 km. al este de Stalingrado (Volgogrado actualmente) y cuenta con 2.600 Km2. En ella se han probado, desde 1946, gran número de misiles ICBM y misiles a.a. Estaba dividida en 18 zonas de lanzamiento, una de ellas, incluso, simulaba un lanzamiento submarino de SLBM. Los silos que después se usarían en los despliegues operativos también eran construidos aquí, incluyendo una zona de disparo para los trenes lanzamisiles ICBM.

En 1947 se comenzó probando cohetes alemanes capturados V-2/A4. Se piensa que los satélites Sputnik 1 y 2 fueron lanzados desde aquí en 1957. Entre 1957 y 1961 se realizaron cinco ensayos nucleares atmosféricos, con una potencia máxima de 40 Kt. En estos campos de tiro se han desarrollado y probado los misiles Articul T (la copia soviética del V2), R1, R5 (SS 3), R11 (Scud),  R12 (SS 4), R13 (SS-N-4), R14 (SS 5), RSD 10 (SS 20), S400 (SA 21), S 500 (A.A.) y RT 2PM (SS 25).

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–Cosmodromo de Plesetsk (Arkhangelsk): Situado a 800 km. al norte de Moscú. En sus inicios, era un complejo de misiles intercontinentales. Su construcción se inició en 1957 y fue declarado operacional para los cohetes R-7 (SS 6) en diciembre de 1959. El pueblo de Plesetsk en el óblast de Arjánguelsk tiene una estación de ferrocarril, esencial para el transporte de componentes de los misiles. La superficie del polígono era de 1.752 Km2 y disponía de 15 zonas de ensayos.

Dcha. la posición de los tres primeros puestos de lanzamiento de misiles R7 en la base, cada uno con una torre y con sus enormes instalaciones asociadas a retaguardia.

En 1997 se habían realizado ya más de 1.500 lanzamientos al espacio desde este cosmódromo, más que ningún otro, aunque su uso decreció con la disolución de la Unión Soviética. Durante la Guerra Fría, a partir de 1963 fue utilizado como base de lanzamiento espacial para satélites y naves Soyuz. A la vez era usado como polígono de pruebas de misiles. En este lugar se lanzaron y probaron los cohetes Angara, Molniya, Vostok (todos ellos impulsores de las nave espaciales Soyuz) y Kosmos, así como misiles R14 (SS 5) y Topol (SS 27). La infraestructura actual del cosmódromo consta de 9 plataformas de lanzamiento para los cohetes espaciales “Soyuz-U”, “Molniya-M”, “Tsiklon-3“ y “Kosmos-3M”.  Existen 7 factorías para el  montaje y ensamblado de los distintos vehículos espaciales. El cosmódromo tiene una planta de oxígeno-nitrógeno, además de un aeropuerto, 2 estaciones de combustible, y más de 600 Km. de vías férreas.

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— Tyuratam (Kazakhstan): El Cosmódromo de Baikonur, también llamado Tyuratam, es la mayor y más antigua instalación de lanzamiento espacial del mundo. Actualmente está bajo el control de Rusia, desde el colapso de la URSS en 1991, aunque se ubica en Kazajistán.  Situado a 200 km al este del mar de Aral, cerca de la ciudad de Tyuratam, en la parte sur central del país. El nombre Baikonur se eligió a propósito para desviar la atención de occidente haciendo creer que el lugar estaba cerca de Baikonur, una ciudad minera 41 km. al sur del centro espacial, en un área desértica cerca de Dzhezkazgán.  En su origen era el centro de pruebas y desarrollo del primer misil ICBM soviético operativo, el R 7 (SS 6). Fue objetivo de numerosos vuelos de aviones espía americanos, como el del famoso U-2 de Gary Powers, derribado el 1 de mayo de 1960 cerca de Sverdlovsk . El U-2 había fotografiado los silos ICBM de Baikonur y la ciudad secreta de Chelyabinsk-40/65, siendo derribado antes de alcanzar su siguiente objetivo, la base de misiles de Yurya y el polígono de pruebas de Plesetsk.

El área 5 del complejo estuvo dedicada, hasta 1991, al desarrollo de los combustibles y los propulsores de todos los misiles nucleares soviéticos. Baikonur era también el centro de operaciones del ambicioso programa espacial soviético desde finales de los años 50 hasta los años 80 y estaba equipado con instalaciones completas para el lanzamiento de vehículos espaciales, tanto tripulados como no tripulados. Soportaba una amplia gama de cohetes: Soyuz, Protón, Tsyklón, Dnepr y Zenit. Hoy en día Juega un papel esencial en el desarrollo y en la realización de operaciones rutinarias de la Estación Espacial Internacional. Muchos vuelos espaciales históricos partieron de Baikonur: El primer satélite artificial, Sputnik 1, el 4 de octubre de 1957 (aunque persiste la duda sobre el lugar de su lanzamiento), el primer vuelo orbital tripulado por Yuri Gagarin en 1961 y el vuelo de la primera mujer en el espacio, Valentina Tereshkova en 1963.

Un lanzamiento desde Baikonur. Dcha. dos lanzaderas espaciales Buran abandonadas en su hangar. Las Buran fueron la contrapartida soviética a los Columbia y solamente se realizó un único y exitoso vuelo, totalmente automático y sin tripulantes. El gran cohete espacial Energía fue diseñado para lanzar este tipo de vehículos, tecnológicamente equivalentes a sus homólogos americanos. El final de la Guerra Fría acabó con ellos.

Debajo el vídeo del Buran regresando de sus dos órbitas a la Tierra y su aterrizaje en automático sin tripulación. Los Space Shuttle americanos no tenían la capacidad de realizar esta maniobra sin la intervención de sus pilotos.

Actualmente el centro de lanzamiento cuenta con: Torres de lanzamiento espaciales, planta de producción de oxígeno y nitrógeno (esenciales para los cohetes); 2 aeropuertos; 470 km de vías férreas; 1.281 km de carreteras y 360 km de oleoductos.

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–Kura, Península de Kamchatka: Campo de tiro situado en el extremo este de la URSS, cerca de la ciudad secreta de Klyuchi-1. Esta zona era (y es) usada como zona de caída de misiles ICBM durante sus pruebas de vuelo (sin cabezas nucleares). Los misiles eran disparados desde alguno de los campos de tiro al oeste de los Urales, principalmente Baikonur, Plesetsk y Kasputin Yar. Esta zona de impactos estaba relativamente cerca de las Aleutianas, por lo que los EEUU instalaron un gran radar AN/FPS-108 Cobra Dane en la base aérea de la USAF de Eareckson, en  la isla de Shemya (en las Aleutianas, pertenecientes a Alaska), para monitorizar las pruebas e impactos producidos en Kura.

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Imagen de la ESA de una trayectoria de impacto sobre Kura y la península que se extiende hacia el fondo de la fotografía.

Izq. La isla de Shemya con sus dos aeropuertos militares. Dcha. El radomo del radar Cobra Dane, situado en la punta más al norte (angulo noroeste) de la isla. 

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 Fuentes: Archivos personales, Aviones de Guerra, Maquinas de Guerra, USAF, US Army, US Navy, ucsusa.org, blogdebanderas.com,Wikipedia, wsmr-history.org, blogdebanderas.com, raumfahrer.net, astronautix.com, esascosas.com, nsa.archives, ausairpower.net, Hanford site.gov., richard-seaman.com, glasstone.blogspot, russianspaceweb.com, npomash.ru, siberian times, lazer horse, city4.xn, russianspaceweb.com, thelivingmoon.com, BBC, CIA.

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