Los buques británicos Asturias

Asturias es una región del norte hispánico, pero también ha sido el nombre de los herederos de la Corona Española y de numerosos buques de la Armada española. Lo que no es tan conocido es que también hubo dos barcos británicos, trasatlánticos para más señas, que llevaron el nombre de esta región española pintado en sus costados. Aquí una pequeña reseña de esta curiosidad histórica:

En 1839 se funda la compañía naviera británica Royal Mail Steam Packet Company, destinada a operar con servicios de correo, pasajeros y mercancías entre el Reino Unido, América Central y del Sur, así como con Australia.

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Poco a poco va incorporando buques, primero de vela, después de palas a vapor y finalmente de vapor a sus numerosas lineas comerciales. Comienza la costumbre de bautizar algunos de sus barcos con nombres en español y portugues, sobre todo los destinados a las rutas con América. Algunos de ellos fueron: La Plata, Orinoco, Atrato, Douro, Tasmania, Guadiana, Magdalena, Minho, Ebro, Catalina, Pardo, Parana…

El nombramiento en 1903 de Owen Cosby Philipps (el futuro Lord Kylsant) da nuevos aires a la compañía, que comienza la construcción de grandes buques trasatlánticos. Los primeros fueron construidos en Belfast, en los astilleros punteros para estos barcos en la época,  Harland &  Wolff. Fueron denominados buques A, ya que todos sus nombres comenzaban por esa letra y cada uno era de mayor tonelaje que el anterior. Se comenzó por el Aragón (9.588 ton.), botado en 1905. La construcción continuo con los Amazon 2, Araguaya, Avon 3, Asturias, Arlanza, Andes, Alcantara y Almanzora. Todos estos barcos realizaban rutas de pasajeros hacia las Antillas o America del Sur. Otros buques de la misma compañía, más pequeños, traían la carne argentina de ternera a Europa. Los puertos que solían tocar (según hacia donde fuera el destino final) eran:  Southampton, La Rochelle-Pallice, Coruña, Vigo, Leixões, Lisboa, Las Palmas, Madeira, Pernambuco, Bahía, Río de Janeiro, Santos, Montevideo y Buenos Aires. Los pasajeros eran habitualmente ciudadanos portugueses o emigrantes españoles (desde los puertos españoles) o europeos (desde Inglaterra). esta compañia naviera podemos definirla como una de segunda linea, detras de las dos grandes de los cruceros de pasaje, las conocidas Cunard y White Star.

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El Arlanza durante la WW1 como mercante armado y pintado con camuflaje

Al llegar la Primera Guerra Mundial muchos de estos grandes buques de pasajeros fueron militarizados por el gobierno británico. El Aragón fue torpedeado y hundido el 30 de diciembre de 1917 en Alejandría, con 2.500 tropas abordo, de los cuales 610 fallecieron. EL Amazon fue torpedeado y hundido por el submarino alemán  U-52 a  30 millas de Malin Head el 15 de febrero de 1918, sin pérdida de vidas, resultando hundido el submarino por uno de los destructores de escolta. El Arlanza, el Andes y el Alcántara sirvieron como buques mercantes armados.  El Alcántara fue interceptado y hundido por el buque corsario alemán Greif, que a su vez fue enviado al fondo del mar por otros dos mercantes armados, uno de ellos el Andes. Hasta la década de 1970 la naviera Royal Mail permaneció en activo, desapareciendo después en la vorágine de la decadencia de las lineas de pasajeros y las absorciones bursátiles.

Pero vamos a conocer los dos buques bautizados Asturias de esta compañía naviera.

– HMHS ASTURIAS: Construido por Harland & Wolff Ltd. de Belfast y botado en 1908. 22.181 ton. Longitud 192,2 m. Manga:  23,9 m. Calado 12,3 m. Velocidad máxima 16,5 nudos. Capacidad: 254 tripulantes y 1.430 pasajeros (432 en primera clase, 223 en segunda clase y 775 en tercera clase). Tenía tres cubiertas de pasaje y fue el primer buque de la compañía con un ascensor.  Su viaje inaugural fue el 2 de enero de 1908 de Londres a  Australia,  dado que Royal Mail había adquirido lineas en esa zona del mundo. Realizó otro segundo viaje a Australia y el resto de salidas en tiempos de paz del ASTURIAS fueron a América del Sur.

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El Asturias antes de la guerra

Con la Primera Guerra Mundial fue militarizado y transformado en buque hospital. El 1 de febrero de 1915, a 15 millas de Le Havre, fue torpedeado por el submarino U20, al mando del Capitán  Otto Schwieger, a pesar de ir pintado y rotulado como buque hospital. El torpedo falló y el buque continuó navegando. El U20 se hizo famoso al hundir al Lusitania (44.000 ton.), el 7 de mayo de 1915, provocando la entrada en la guerra de EEUU.

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 El Asturias como buque hospital durante la WW1

Para los amantes del Señor de los Anillos (entre los que no me cuento), comentar que su autor, J. R. R. Tolkien, viajó a bordo del Asturias en octubre de 1916, evacuado desde el Somme y afectado por la fiebre de trinchera.

El 21 de marzo de 1917, el ASTURIAS (con más de 1.000 enfermos a bordo), fue torpedeado cerca de Start Point (en ruta hacia Southampton) por el submarino U66. 44 personas murieron, pero el buque siguió a flote y fue encallado en la  playa de Bolt Head, salvándose el resto de los pasajeros. Remolcado a  Plymouth fue declarado perdida total. Durante la Primera Guerra Mundial 15 buques hospital aliados fueron hundidos por los submarinos alemanes…C´est la Guerre.

En 1920 fue recuperado por la compañía naviera de origen y reconstruido como buque de crucero, rebautizado como Arcadian 2. Sirvió en las rutas del Mediterráneo y las Indias Orientales hasta 1930. En 1933 fue desguazado, por unos astilleros japoneses, terminado su vida marítima.

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El Arcadian 2, antiguo Asturias, en los años de entreguerras

– SS ASTURIAS 2: Botado el 7 de julio de 1925 por los astilleros Harland & Wolf de Belfast con un desplazamiento de 22.071 ton. Longitud 203 m. Manga 24 m. Velocidad máxima 16 nudos. Pasajeros: 1.410 (410 en primera clase, 232 en segunda clase y 768 en tercera clase).   En aquella época fue el buque a motor diésel más grande del mundo. Zarpó para su primer crucero el 27 de febrero de 1926 para América del Sur. Sus puertos de destino eran RecifeSalvador de Bahia, Rio de JaneiroSantos, Montevideo y Buenos Aires, atracando en ruta  en Vigo, Cherburgo, Lisboa, Madeira y Las Palmas.  Cubrió esas rutas junto a su gemelo, construido poco después, el Alcántara 2. En mayo de 1934 el Asturias 2 pasó por los astilleros de Belfast para ser modificado. Se le cambiaron los motores, pasando a ser dos turbinas, consiguiendo 2 nudos suplementarios, ya que su velocidad de crucero era pequeña para los estándares de la época; se alargaron 4,5 m. las chimeneas; se alargó la proa 3 m. y se redujeron las vibraciones del buque. su gemelo siguió el mismo proceso.

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El Asturias 2 en Balí, en 1935

Al estallar la Segunda Guerra Mundial el Asturias 2 fue militarizado, como su antepasado y sirvió  como transporte de tropas y crucero armado. Se le desmontó una de sus chimeneas para instalar cañones.

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El Asturias 2 reformado como transporte de tropas durante la WW2, con una sola chimenea. Debajo el Asturias 2 con el camuflaje gris que llevaba en 1949, cuando todavía servía en la Royal Navy.

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Fue torpedeado en julio de 1943 a 400 millas de Freetown, por el submarino italiano Cagni, causando 4 muertos entre la tripulación. Fue remolcado a Freetown y abandonado 18 meses. En 1945  fue remolcado hasta Gibraltar y después a Belfast, donde fue reparado.  Desde 1946 a 1952 realizó 23 viajes con emigrantes a Australia.  Unas 20.000 personas fueron trasladadas, muchas de ellas niños huérfanos de la guerra, que viajaban gratis. La ruta, de unas 5 semanas de duración,  pasaba por Malta, Canal de Suez, Aden, Bombay, Karachi y finalizaba en Fremantle, en Australia. En 1953 se usó para repatriar tropas británicas de la Guerra de Corea. Fue desguazado en 1957, pero antes de pasar a chatarra fue usado como doble del famoso Titanic, en la película “La ultima noche del Titanic”. Así terminó su vida este barco “astur-británico” .

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El Asturias 2 durante el rodaje de la película británica sobre el hundimiento del Titanic.

Información extraída de:  “Royal mail: A centenary history of the Royal Mail Line, 1839-1939. (T. A Bushell).

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